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¿Por qué dar positivo no siempre significa estar infectado?

Según expertos, las pruebas usadas por los diagnosticar el covid-19 es tan sensible que podría estar detectando fragmentos del virus que ya están muertos.

La investigación realizada por la Universidad de Oxford determinó que las personas permanecen infectadas alrededor de una semana. Sin embargo, el diagnóstico podría seguir dando positivo semanas después. Este hecho podría estar sobreestimando la escala real y actual de la pandemia, señalan los científicos.

El profesor Carl Heneghan, uno de los autores del estudio, afirma que en vez de arrojar un resultado positivo o negativo, las pruebas diagnósticas deberían tener un límite en el que pequeñas cantidades de virus no generen un positivo.

Asimismo, indica que esta detección de virus muerto o viejo podría explicar cómo en varios de los países que se enfrentan a una segunda ola de infecciones las hospitalizaciones se mantienen estables.

Los investigadores llegaron a estas conclusiones, luego de analizar 25 estudios donde pusieron muestras varias muestras positivas sobre una placa de petri para ver si el virus crecía. Este método conocido como “cultivo viral», indica si el virus hallado en un diagnóstico positivo puede reproducirse y propagarse en un laboratorio o persona.

¿Cómo se diagnostica el coronavirus?

La prueba más común de diagnóstico, la llamada PCR, utiliza químicos que amplifican el material genético del virus para que pueda estudiarse. Una vez se toma la muestra, esta pasa por varios ciclos de laboratorio para recuperar la mayor cantidad de virus posible.

El número de ciclos necesarios puede indicar qué tanto queda, si son pequeños fragmentos o varias cantidades del virus.

¿Cuál es el riesgo de un falso positivo?

Según los expertos, la prueba de coronavirus, se obtiene un «sí» o un «no». Pero no hay un indicador de cuánto virus se detectó en la muestra y si se trata de una infección activa.

Así las cosas, una persona con mucha cantidad de virus activo y otra que solo tenga pequeños fragmentos restantes de una infección pasada dan el mismo resultado: positivo. Sin embargo, Heneghan apunta que la «infectividad del coronavirus parece disminuir tras alrededor de una semana».

Otros investigadores como el profesor Francesco Venturelli, epidemiólogo italiano, destaca que no existe «certeza suficiente» sobre cuánto tiempo el virus permanece infeccioso mientras se recupera el paciente.

Igualmente, algunos estudios basados en cultivos virales indican que alrededor del 10% de infectados permanece con virus vivo después de ocho días de infección.

«En Italia sobreestimamos el número de casos por varias semanas» a causa de pacientes positivos que se habían infectado varias semanas antes, dice Venturelli.

Con información de la BBC

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